El origen español de la ciudad de Los Ángeles

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El 4 de septiembre de 1781 Felipe de Neve, gobernador español, establece una población colonial de sólo 44 vecinos en la Nueva España (en el actual estado de California), en la región conocida por los nativos como el Valle del Humo. Los franciscanos españoles  Junípero Serra y Juan Crespi habían establecido ya una misión en ese lugar a la que pusieron por nombre Pueblo de la Reina de los Ángeles (la actual ciudad de Los Ángeles).

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La mayor ciudad de Estados Unidos tiene nombre español y es un pueblo: el Pueblo de Nuestra Señora la Reina de los Ángeles de la Porciúncula, más conocido por Los Ángeles. La capital de esta inmensa área metropolitana, tuvo un origen humilde, cuando el gobernador Neve obtuvo del virrey de Nueva España el título de “pueblo” para una nueva población colonial de sólo 44 vecinos.

Los inicios de Los Ángeles

Desde que conquistara México, Hernán Cortés quiso explorar la costa pacífica hacia el Norte. Ya en 1533 envió a Fortún Jiménez , que descubrió la península de California, la llamada Baja California o California mexicana.

En 1540 Francisco de Ulloa quiso ir más al Norte de la Alta California, pero su nave se perdió sin que se sepa hasta dónde llegó. La primera expedición bien documentada a lo que es la California norteamericana tuvo lugar inmediatamente después, fue la de Juan Rodríguez Cabrillo, un antiguo soldado de Hernán Cortés que se había establecido como comerciante en Guatemala. Su dedicación al comercio no suponía que dejara de ser un hombre de acción, y en 1541 logró que el adelantado de Guatemala, el famoso Pedro de Alvarado, le comisionara para explorar el Pacífico septentrional. Descubrió un magnífico puerto natural, San Diego, y, el 6 de octubre de 1542, otro puerto que llamaría San Pedro, el actual puerto de Los Ángeles.

Sin embargo, no sería hasta la segunda mitad del siglo XVIII cuando España emprendiera la colonización de la Alta California –la Baja California había sido colonizada desde principios del XVII-. El impulsor de esta política sería el “visitador general” José de Gálvez, eficaz político y administrador a quien Carlos III había enviado a poner orden en el inmenso Virreinato de Nueva España. La razón era que se había detectado en las costas californianas la presencia de navíos rusos que se acercaban a Alaska, y era preciso ocupar efectivamente las tierras descubiertas por los navegantes españoles que, según los usos internacionales de la época, pertenecían de iure al imperio español. En 1768 el leridano Gaspar de Portolá, capitán del ejército, fue nombrado gobernador de las dos Californias y organizó una expedición doble por mar y por tierra, poniéndose él mismo al frente de esta última.

El periplo le llevó a recorrer casi toda California, hasta San Francisco, cerca ya del límite septentrional del actual Estado norteamericano. Con él iban varios franciscanos que habían sustituido en las misiones de la Baja California a los jesuitas, expulsados del territorio español por Carlos III. El 2 de agosto de 1769, Portolá llegó al lugar donde se alzaría el pueblo de Lo Ángeles y fue recibido por un terremoto. Desde el principio se establecían las señas de identidad de las urbes californianas. Con Portolá iba un franciscano mallorquín, fray Juan Crespi, que tendría un doble papel en la historia de Los Ángeles. En primer lugar, y pese al temblor de tierra, señaló que aquel era un lugar muy adecuado para establecer una población. Y en segundo lugar, bautizó el curso de agua que pasaba por allí “río Porciúncula”.

Franciscanos y Felipe de Neve

“Porciúncula” es un nombre que está íntimamente ligado a la orden franciscana. Quiere decir “pedacito” en italiano, en referencia al pequeño terreno que le cedieron a San Francisco para construir su primera iglesia en Asís. Ese humilde templo, casa matriz de la Orden y hoy  absorbido por la gigantesca basílica renacentista, fue dedicado por el santo a Santa María de los Ángeles, aunque vulgarmente se le llamaba la Porciúncula. Quizá fue el terremoto que sintieron al llegar lo que llevó a fray Juan Crespi a una asociación de ideas, puesto que Asís es una zona de movimientos sísmicos; el caso es que aquella lejana primera iglesia franciscana de Italia determinaría el nombre de Los Ángeles.

Fue otro gobernador, un andaluz de Bailén muy eficaz llamado Felipe de Neve  quien, recogiendo la sugerencia de fray Juan Crespi , asentó junto al Porciúncula a un puñado de pobladores y fundó el pueblo con aprobación real.

Previamente Neve Había remitido al Virrey Bucarelli un informe del siguiente tenor:

“Los lugares habitables que bordean el Camino Real desde San Diego hasta Monterey con suficiente extensión de agua para desarrollar cultivos son el río Santa Ana a 28 leguas de San Diego, tiene abundante agua y no es difícil extraerlo como lo demuestra, a siete leguas está el río San Gabriel con mucha agua y tierras para grandes plantaciones, y para levantar agua no resultó muy difícil. A una legua de distancia de la Misión de este nombre, que no utiliza sus aguas porque obtienen agua abundante y suficiente para las tierras de los diversos manantiales que fluyen al pie de las montañas. A 3 leguas de la Misión está el río de Porscone [sic] con mucha agua de fácil acceso tanto para los bancos como para las hermosas tierras en las que podemos hacer uso de todo….”

Y añade

“atento a todos y a la urgencia de alentar todo el trabajo posible, en estos nuevos establecimientos, no observé en estas [tierras] más de cuatro lugares de los que puedo recomendamos avanzar, y estos son los ríos de Santa Ana, San Gabriel, la Porscone y Guadalupe, los primeros tres a cortas distancias de la Misión de San Gabriel, la última cerca de la de Santa Clara; No observé ningún otro lugar, de modo que si su Excelencia ordenó que se atracaran cuarenta o sesenta hombres de los campos y experimentados campesinos para poblar los lugares mencionados, o mejor dividirlos en dos, que será el río de Santa Clara. y el de Porsincula  (Los Angeles)”. Neve ya señalaba el lugar de la futura ciudad.

Familias de colonos procedentes de Nueva España

Tal y como le había prometido, el virrey Bucarelli procedió a enviarle varias familias de colonos desde Nueva España; sus apellidos figuran a día de hoy en 9 placas ubicadas en la plaza Olvera de Los Ángeles y son los siguientes: Lara, Mesa, Moreno, Rodríguez, Navarro, Quintero, Rosas, Vanegas y Camero. Ellos serían los primeros pobladores. El núcleo original estaba compuesto solamente por 9 familias, con un total de 44 personas. La composición de ese vecindario original de Los Ángeles era ya una premonición de la urbe cosmopolita, del crisol de razas y culturas que es ahora Los Ángeles.

De los once varones cabezas de familia había dos españoles, cuatro indios, un mestizo, dos negros y dos mulatos. En cuanto a las nueve esposas, eran todas mulatas o indias, y los 16 niños, un producto multiétnico de todas esas combinaciones. Este pequeño pueblecito, alrededor de la plaza Olvera, es hoy el centro histórico de la ciudad de Los Ángeles, la conocida como Olvera Street, lugar donde se encuentran las placas mencionadas. La composición de ese vecindario original de Los Ángeles era ya una premonición de la urbe cosmopolita, del crisol de razas y culturas que es ahora Los Ángeles

La población de Los Angeles en 2013 alcanzaba los 13 millones de personas, casi el 40% del total de California y 3 millones más que Nueva York, siendo la ciudad más poblada de EEUU y mas densa en km2.

Autor: Ignacio del Pozo para revistadehistoria.es

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Bibliografía:

El Gobernador Felipe de Neve funda la ciudad de Los Angeles”,  W. Michael Mathes, Universidad de San Francisco

Soldados de Espana. The 1781 escolta that accompanied the pobladores from Mission San Gabriel to the Pueblo de Los Angeles on 4 September, 1781. Jose Vicente Feliz

La alta California española, Madrid, Mapfre, 1992; M.ª L. Rodríguez Sala,

FELIPE DE NEVE AND LOS ANGELES Source: Annual Publication of the Historical Society of Southern California, Vol. 15, No. 1 (1931), p. 56  editad por University of California por permiso de the Historical Society of Southern California

Don José de Gálvez y la Comandancia General de las Provincias Internas del Norte de Nueva España, Sevilla, Consejo Superior de Investigaciones Científicas, Escuela de Estudios Hispano-Americanos, 1964

Los gobernadores de las Californias, 1767-1804, México, Universidad Nacional Autónoma, 2003.